メルセデス・ベンツが直6エンジンを復活させた理由

メルセデス Sクラス セダン

2017年、メルセデス・ベンツは、新型のS450で直列6気筒エンジンを復活させました。ダウンサイズが主流となり、小排気量の3気筒や4気筒をベースに使うモデルが増えているなか、なぜ直列6気筒を復活させたのでしょうか?元ディーラーマンの視点から考えてみました。

文・赤井福

Chapter
直6からV6への移行
スリーポインテッドスターの威厳がなくなったメルセデス・ベンツ
直6エンジンの復活!原点回帰でメルセデスらしさを…

直6からV6への移行

1990年代前半まで、大型プレミアムサルーンに搭載されるエンジンは、最小でも3.0Lクラスの直列6気筒でした。このエンジンが下火になっていったのは、1990年代後半です。

安全性に目が向けられ、衝突安全性能を向上させることが急務となったことで、エンジンの気筒数は減らさずに、エンジン全長を短くできるV型6気筒エンジンが主流となっていきます。

エンジンルーム内のエンジンの占める長さを短くすることで、クラッシャブルゾーンと言われる衝撃を吸収する空間が生まれます。これにより直列6気筒はV6に取って代わられることになりました。さらに時代が進むと、今度はダウンサイジングにより気筒数の減少へと進んでいきます。

スリーポインテッドスターの威厳がなくなったメルセデス・ベンツ

ボンネットの先端にそびえ立つスリーポインテッドスターが、メルセデス・ベンツSクラスのトレードマークです。そこには、直列6気筒エンジン(もしくはV12)を積み、なめらかでストレスのない加速と静粛性を備えた極上の空間がありました。

各メーカーのフラッグシップカーに乗る顧客は、そのメーカーの最高技術やこだわりの技術を好み、それをステータスとしてクルマを所有しています。

筆者がレクサスでの営業マン時代、メルセデス・ベンツ SクラスやBMW 7シリーズからレクサスへ乗り換えをする方々は「直6のないSクラスは、Sじゃないから」とか、「シルキーシックスのないBMWはもういらない」などと、よく仰られていたことを覚えています。

彼らは、代々Sクラスや7シリーズを乗り継ぎ、たとえデザインが気に入らなくても、値段が高くなってもSクラス、7シリーズというブランドを買っていたのです。

同じことが、最近のメルセデス・ベンツのフロントエンブレムにもいえます。SLやAMGなどのスポーツグレードには起立した通常のエンブレムではなく、大きなスリーポインテッドスターのフロントエンブレムが装着されていました。

今ではこのエンブレムが、エントリーモデルのGLAにもつけられ、フロントグリル中央に迫力のエンブレムを装着できるスポーツグレードを選んで乗っていたオーナーも、メルセデスから離れていってしまっています。

「最善か無か」というメルセデス・ベンツの基本方針が、万人に気に入られようとする『事なかれ主義』になっているように感じます。レクサスディーラーに来たお客様が「エントリーモデルの増加で販売台数は増えたかも知れないけど、熱狂的なメルセデスファンは置き去りにされている」と言っていました。

もはやボンネットの上のエンブレムは、ただの飾りとなり、Sクラス=直列6気筒=所有する満足という方程式が成り立たなくなっているのです。

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